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气候变化杀死南美骆驼和树懒

气候变化杀死南美骆驼和树懒

巨型食草动物曾游荡在秘鲁Pacucha湖畔。图片来源:Aaron Collins

  人类和气候变化一直被怀疑是南美洲大型哺乳动物消失的“头号嫌疑犯”。这些动物自1.5万年前的末次冰河期开始,数量急剧下滑。但一项新研究显示,人类似乎能摆脱这个恶名,至少在安第斯山脉地区是如此。

  研究人员指出,南美动物灭绝的罪魁祸首是气候不稳定性接二连三地打击,而非人类活动。相关成果近日在线发表于《生态学》。灭绝事件发生后,南美的巨型动物,例如大骆驼和3米长的树懒,数量垂直下落,从52个属减少到不到10个。

  “我们丧失了曾经拥有的巨型动物多样性。”该研究负责人、美国佛罗里达科技大学生物学家Angela Rozas-Davila说。虽然有证据显示人类捕杀发生在南美洲的一些地区,但并不包括安第斯山脉。

  为了弄清南美洲大型动物经历了什么,Rozas-Davila及其同事分析了小荚孢腔菌。这种古老粪便细菌的生命周期取决于其穿越巨型动物胃部的时间。在考古学上,小荚孢腔菌显示大型食草动物栖息在一个给定区域,通常是古老湖泊附近。它们聚集在这里饮水、排便,从而使得这种细菌不断繁殖。

  高海拔的安第斯山脉点缀着湖泊和古老湖床。该研究小组考察了秘鲁的Pacucha湖。基于小荚孢腔菌的沉积情况,该团队重建了过去2.幸运285万年间该湖区的生态系统。在一个给定样本中,当粪便真菌占所有花粉孢子的比幸运28例超过2%,通常证明有巨型食草动物出没。而在该湖区最古老的沉积层中,这一比例高达35%,但2.1万年前,数值开始下降,振荡了5000年后,1.6万年前开始急剧下滑,降至2%以下。

  研究人员表示,数字振荡表明,这些动物的灭绝经历了两个阶段。而最后一个阶段的发生时间比该地区最早出现人类记录的时间早3000年。